Salud mental en adolescentes y su relación con el uso de redes sociales

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Las redes sociales se han convertido rápidamente en una parte importante de nuestras vidas. Como todo fenómeno de masas que surge y se expande a gran velocidad, los análisis científicos sobre sus repercusiones y consecuencias han tardado en llegar, y hasta ahora apenas contábamos un puñado de estudios sobre el tema. Uno de los campos que más preocupaban a los expertos era la relación entre el uso (y abuso) de las redes sociales y una adecuada salud mental, especialmente entre los usuarios más jóvenes. Recientemente la prestigiosa Lancet ha llegado para rellenar ese hueco publicando el mayor estudio realizado hasta la fecha en el que se han utilizado datos procedentes de miles de adolescentes.

El trabajo se encuadra dentro del Millenium Cohort Study, realizado por el Centre for Longitudinal Studies at the Institute of Education, un gigantesco proyecto de investigación que está siguiendo a casi 19.000 niños nacidos a principios del siglo XXI, construyendo una imagen de su nacimiento, su infancia y adolescencia para tratar de evaluar el impacto a largo plazo de estos años formativos.

Uno de los artículos más recientes de este proyecto estudia el uso de redes sociales y evalúa el impacto en la salud mental de los adolescentes en varios aspectos: identificar si los jóvenes usuarios desarrollan síntomas depresivos, investigar los potenciales efectos de las redes sociales como ciberacoso, desórdenes en el sueño, o la propia autoestima. Para ello han utilizado los datos procedentes del estudio de cohorte de 10.904 niños de 14 años en el Reino Unido y los resultados son preocupantes, sobre todo en chicas.

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Las chicas usan más las redes que los chicos y se muestran más vulnerables respecto a síntomas depresivos, insomnio o ciberacoso | imagen Pixabay

Las niñas utilizan más horas las redes sociales que los niños. Más de dos quintas partes de las niñas usaron las redes sociales durante 3 horas o más por día, en comparación con una quinta parte de los niños (43.1% vs 21.9% respectivamente), y solo el 4% de las niñas afirmaron no utilizar las redes sociales, en comparación con el 10% de los niños.

Esa mayor utilización de las herramientas en línea conlleva más riesgos para las chicas:

  • En comparación con los niños, las niñas tenían más probabilidades de estar involucradas en ciberacoso, ya sea como víctimas o agresoras (38.7% vs 25.1% respectivamente).
  • También las niñas resultan más propensas a tener una baja autoestima (12,8% frente a 8,9%), a tener insatisfacción con el peso corporal (78,2% frente a 68,3%) y estar descontentas con su apariencia (15,4% frente a 11,8%).
  • Las niñas tuvieron más probabilidades de reportar menos horas de sueño en comparación con los niños (<7 h 13.4% frente a 10.8%) y reportaron haber experimentado un sueño interrumpido con frecuencia (27.6% vs 20.2%) o la mayoría de las veces (12.7% vs 7.4%).

¿Se asocia el uso de las redes sociales con los síntomas depresivos en la adolescencia?

La respuesta parece clara: sí, especialmente en chicas. El propio estudio expone: “La asociación entre el uso de las redes sociales y la media de los síntomas depresivos de registro fue más fuerte en las niñas que en los niños. Entre las niñas, las mayores horas diarias de uso de las redes sociales correspondieron a un aumento gradual en las puntuaciones de los síntomas depresivos y en la proporción con síntomas clínicamente relevantes”.

Si nos fijamos en el número de horas de uso de redes sociales, las jóvenes que las utilizan entre tres y cinco horas diarias, manifestaron un 26% de síntomas depresivos (frente al 21% en chicos); y para las chicas que consumen cinco horas o más de redes sociales diariamente, el porcentaje de síntomas depresivos se dispara hasta el 50%,  frente a 35% en chicos.

Además, un mayor uso de las redes sociales se relaciona con menos horas de sueño, más dificultades para quedarse dormido y más interrupciones del sueño durante la noche.

En definitiva, las conclusiones generales del resaltan los peligros potenciales del uso prolongado de las redes sociales para la salud mental de los jóvenes, con especial atención a la vulnerabilidad en las chicas adolescentes. Los hallazgos son muy relevantes para el desarrollo de pautas para el uso seguro de las redes sociales y los autores una regulación más estricta de las horas de uso de las redes sociales.

 

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